20 septiembre, 2021

Descubren hongos que convierten a las moscas en «zombis» antes matarlas

Unos investigadores de la Universidad de Copenhague han encontrado y descrito dos especies de hongos por primera vez, que convierten en «zombis» a las moscas mientras las devoran desde dentro.

Los hongos infectan a las moscas adultas y posteriormente crean un agujero en el abdomen de los cuerpos de sus huéspedes. Las moscas infectadas zumban alrededor de los días mientras los hongos los devoran desde dentro y expulsan las esporas fúngicas de estos agujeros en sus cuerpos, han dicho los investigadores.

El descubrimiento marca una contribución a la cartografía de la biodiversidad mundial. Al mismo tiempo, los nuevos estudios abren la puerta a descubrimientos farmacológicos potencialmente útiles.

Ambos hongos fueron descubiertos en la Región Capital de Dinamarca, con Strongwellsea tigrinae, que se encuentra en Jégerspris y Strongwellsea acerosa, en Amager.

Los hongos infectan dos especies de mosca danesas (Coenosia tigrina y Coenosia testacea). A medida que lo hacen, crean un gran agujero en el abdomen de sus huéspedes infectados. Las moscas zumban durante días mientras las esporas fúngicas se liberan en el aire desde este agujero y se derivan sobre nuevas víctimas.

«Si, por ejemplo, una mosca viene a aparearse, corre el riesgo de infectarse. Los hongos se nutren desde dentro de los segmentos traseros de los cuerpos de las moscas hasta el final. Después de unos días, la mosca se encuentra sobre su espalda y espasmos en sus últimas horas de vida», afirmaron los investigadores.

«Este es un aspecto emocionante y extraño de la biodiversidad que hemos descubierto en Dinamarca», dijo el profesor J. Eilenberg, del Departamento de Ciencias Vegetales y Ambientales. Y añade: «En sí mismo, este mapeo de la biodiversidad nueva y desconocida es valioso. Pero al mismo tiempo, se trata de nuevos conocimientos básicos que pueden servir de base para estudios experimentales de vías de infección y las sustancias bioactivas involucradas».

La capacidad de estos hongos para mantener las moscas lo suficientemente frescas como para zumbar durante días mientras se come desde dentro ha levantado la especulación entre los investigadores de que los hongos pueden estar produciendo sustancias que «dope» sus huéspedes. La investigación sobre otros tipos de hongos, que infectan las cigarras, sugiere que las sustancias anfetaminas pueden estar en juego.

Por lo tanto, los investigadores sospechan que estos hongos pueden producir sustancias similares a las anfetaminas que mantienen el nivel de energía de una mosca alto hasta el final, manteniéndolas como zombis.

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